Búques...contaminantes del mar

Nuevos estudios perjudican a los grandes buques que navegan los mares. Según éstos últimos, contaminan el mar con la pintura de sus cascos. ¿Se podrán buscar otras alternativas mas amigables con el medio ambiente?
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Los grandes buques no solo suponen una fuente de contaminación por sus emisiones de gases de efecto invernadero, sino que también lo son por algo que hasta ahora solo se sospechaba: la pintura de que están recubiertos sus cascos. Es la parte del barco que está en contacto permanente con el agua marina y, según van navegando, van desprendiendo partículas tóxicas que, por efecto acumulativo, representan una grave amenaza.

Así lo han dado a conocer dos estudios diferentes, aparecidos estos días en Gran Bretaña y Alemania, que llegan a la misma conclusión.

Uno de ellos, dirigido por el doctor Gordon Watson, de la Universidad de Portsmouth (Reino Unido), destaca que “es irónico que, mientras el mundo trabajo duro para eliminar la contaminación por plásticos, haya al mismo tiempo embarcaciones altamente contaminantes que siguen ensuciando los mares justo delante de nuestras narices”.

Su equipo de investigación calculó que todas las embarcaciones, desde un velero hasta un crucero, liberan cantidades sustanciales de metales como cobre, zinc y níquel, que terminan acumulándose en los sedimentos de los océanos.

Cobre, zinc o níquel

El cobre, por ejemplo, se usa como biocida en pinturas para evitar que los organismos crezcan en los cascos. Estas pinturas antiincrustantes se repintan con regularidad para garantizar que el casco se mantenga limpio de percebes incrustantes y otros organismos marinos que ralentizan el avance de los barcos, lo que encarece el envío.

Asimismo, casi todos los buques tienen además partes metálicas unidas bajo la línea de flotación, llamadas ánodos de sacrificio. Su función es degradarse primero para así proteger el casco de la corrosión; se trata de un elemento hecho de zinc.

Por último, un número cada vez mayor de barcos que funcionan con diésel han instalado sistemas de depuración o filtros para reducir las emisiones de gases nocivos a la atmósfera. Una consecuencia no deseada de esto es que el buque genera aguas residuales con altas concentraciones de metales como el níquel, procedente de este sistema de filtrado.

Los investigadores estudiaron datos de la década de 1980 sobre cantidades de metales tóxicos existentes en los sedimentos de la región del Canal de la Mancha en más de 300 puntos de la costa y mar adentro.

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Aunque se ha detectado una reducción constante en los niveles generales de contaminación por metales en el lecho marino desde la década de 1980, los autores vieron que el periodo 2010-2013 mostró un aumento significativo debido en parte a determinados metales específicos.

«Las Naciones Unidas y el mundo quieren tener mares saludables con políticas oceánicas sostenibles y con más parques eólicos marinos, acuicultura y turismo sostenible. Todos esos objetivos son loables, pero los metales tóxicos del transporte marítimo, que son fundamentales para todas estas actividades, son una amenaza para la salud de los mares y nadie está hablando de eso», lamentó Watson.

Además de educar a los propietarios de embarcaciones sobre el uso de pinturas y ánodos antiincrustantes menos tóxicos, el doctor Watson y sus colegas piden una legislación urgente para garantizar que el transporte marítimo sea objeto de políticas oceánicas sostenibles.

Otro estudio lo confirma

Mientras tanto, en un artículo publicado en la revista científica Environmental Science & Technology, un equipo de geoquímicos ambientales alemanes con sede en la Universidad de Oldenburg y dirigido por la Dra. Barbara Scholz-Boettcher, proporciona por primera vez una descripción general de distribución masiva de microplásticos en el Mar del Norte.

Los científicos descubrieron que la mayoría de las partículas de plástico en las muestras de agua tomadas de la ensenada alemana, un área en la esquina sureste del Mar del Norte que abarca algunas de las rutas de navegación más transitadas del mundo, se originan a partir de aglutinantes utilizados en pinturas marinas.

«Nuestra hipótesis es que los barcos dejan una especie de ‘marca de deslizamiento’ en el agua que puede compararse a las partículas de desgaste de los neumáticos cuando los automóviles circulan por tierra», dice Scholz-Boettcher.

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En el otoño de 2016 y 2017, el equipo de Oldenburg tomó muestras de agua de varios lugares de la ensenada alemana con el buque de investigación Heincke. Scholz-Boettcher y sus dos colegas Christopher Dibke y Marten Fischer utilizaron tamices de acero inoxidable para filtrar partículas de plástico de mucho menos de un milímetro de diámetro fuera del agua de mar y luego analizaron la composición química de las partículas recolectadas. 

Con este método, los investigadores también pudieron cuantificar la masa de cada tipo de plástico. «Los estudios anteriores solo han medido el número de partículas para el Mar del Norte. Nosotros, por primera vez, también determinamos la distribución de masa, y así obtuvimos una imagen más completa de la aparición de los diferentes tipos de plásticos», enfatiza Scholz-Boettcher.

El equipo se sorprendió con los resultados: las muestras contenían sobre todo indicadores de cloruro de polivinilo (PVC), polímeros conocidos como acrilatos y policarbonatos. Su masa representó aproximadamente dos tercios del contenido total de microplásticos en la media y hasta el 80 por ciento en ciertas muestras. Los plásticos de embalaje como el polietileno (PE), el polipropileno (PP) y el tereftalato de polietileno (PET), que anteriormente se estimaba que constituían la mayor parte de los microplásticos en el mar, representaban un porcentaje mucho menor. «No esperábamos este patrón de distribución», dice Scholz-Boettcher.

Cuando los investigadores llevaron a cabo un análisis más detallado de los resultados, observaron que los plásticos PE, PP y PET se encontraban principalmente cerca de la costa, mientras que en el mar del Norte y en el estuario del Elba, particularmente en las proximidades de las principales rutas marítimas, el otro predominaban los tipos de plástico.

«Creemos que estas partículas se originan en los revestimientos de barcos, donde estos plásticos se utilizan como aglutinantes en pinturas acrílicas o resinas epoxi, por ejemplo», explica Scholz-Boettcher. Estos resultados sugieren que se producen directamente en el mar cantidades mucho mayores de microplásticos de lo que se pensaba anteriormente.

Según el equipo, los estudios bibliográficos muestran que solo en la Unión Europea, varios miles de toneladas de pintura terminan en el medio marino cada año. Con consecuencias potencialmente nocivas para el medio ambiente: los revestimientos y pinturas utilizados en los barcos contienen metales pesados ​​y otros aditivos que son tóxicos para muchos organismos.

Estos componentes antiincrustantes se utilizan para proteger los cascos de los barcos de los percebes y otros organismos subacuáticos y son constantemente eliminados por el viento y las olas. Actualmente, el equipo está realizando más estudios, por ejemplo, en estuarios de ríos y en sedimentos, para obtener más información sobre cómo estos microplásticos ingresan al medio ambiente.

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